9:28 - jeudi août 17, 2017

Les chiens se souviennent des gestes de leur maître

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SOUVENIRS. Tester la mémoire des animaux n’est pas chose aisée car la conception d’un protocole qui ne laisse aucune place à l’ambiguïté est très complexe. Néanmoins, des chercheurs hongrois semblent avoir relever le défi. En effet, dans une étude parue dans la revue Current Biology, ces derniers affirment avoir prouvé la présence d’une mémoire épisodique chez les chiens : ces animaux auraient la capacité de se remémorer des événements dans leur contexte (le lieu par exemple). Si l’on connaissait l’existence de cette aptitude chez les humains et plus généralement chez les primates, cette étude est la première à prouver que les chiens en sont aussi dotés. Cependant, comme le note la principale auteure de ces travaux, Claudia Fugazza : « Il n’est pas possible de simplement leur demander ‘te souviens-tu de ce qui s’est passé ce matin ?’« . Il était donc indispensable de trouver une parade.

Une mémoire épisodique de 24 heures

Afin de tester ce processus cognitif chez nos compagnons canins, les scientifiques ont utilisé la méthode dite du « Do as I Do » ou littéralement le « Fais comme moi ». Ainsi, 17 chiens de races diverses ont été entraînés à imiter le comportement humain : une personne se tient sur une chaise, saute en l’air… et les chiens agissent de même quand une personne leur dit : « Fais-le » (voir vidéo ci-dessous). Les 17 animaux ont dans un premier temps été entraînés à faire cela moyennant récompense. Puis les scientifiques leur ont appris à rester couché, peu importe l’activité de leur maître. Après un moment et afin de tester les limites de leur mémoire, l’ordre leur était enfin donné : « Fais-le », et les chiens devaient répéter l’action que leur maître avait accomplie auparavant, sans récompense. Selon Mme Fugazza : « Les chiens entraînés avec cette méthode peuvent imiter les actions de leur maître même 24 heures après« . Cependant, au-delà de cette durée leur mémoire s’étiole.

Une étude qui fait débat

Les experts sont en général divisés sur l’existence d’une mémoire épisodique chez les chiens : pour certains elle n’existe tout simplement pas, les chiens n’ayant pas conscience d’eux-mêmes et semblant vivre dans un éternel présent. Pour d’autres, ils ont forcément une mémoire épisodique, car ce sont des animaux avec un comportement social. Marc Bekoff, un spécialiste d’écologie comportementale qui n’a pas participé à l’étude, affirme ne « pas être surpris que les chiens puissent se souvenir de l’injonction « Fais-le » après un certain temps« . Au contraire, Gema Martin-Ordas, experte en neurosciences à l’université de Newcastle estime que dans ce cas, les chercheurs n’ont pas tenu compte de toute la complexité de la mémoire épisodique. « Lorsqu’on se souvient d’événements passés, on ne se souvient pas seulement de ce qu’on faisait, mais aussi d’où on le faisait, qui était là et/ou quand« , a-t-elle expliqué par écrit à l’AFP. Pour la chercheuse, l’étude passerait outre certaines composantes pour ne s’intéresser qu’à l’action, reconnaissant toutefois que l’étude possède des conclusions « intéressantes« .

© Youtube / Claudia Fugazza

Lire l’article complet : Sciences et Avenir

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